onsdag 17 juni 2009

The problem of Islam

Moslems have a problem to explain away. When followers of other faiths than Islam practice violence, they are going against the teachings of their religion. But the core texts of Islam, uniquely amongst world religions, preach violence against those who do not follow its teachings.

This would not present a problem if it was clearly and constantly taught that these problematic texts were meant as metaphor, but that is not the case. So when the Iranian government propose passing the death penalty on Muslims who convert to Christianity, and persecute the Bahai for being heretics, they are only following the teaching.

My personal experience of Muslims is that they are seriously mistaken in their ideas about what Christians believe and consequently regard them as idolators or believers in three gods. If they corrected their misconceptions they would find nothing to object to in orthodox Christianity. But living in their cloud of confusion, it is easy for feelings of hatred to brew up.

måndag 15 juni 2009

The American Dream is a nightmare

The American dream has always been a myth but more and more people are coming to experience it as a nightmare. Listen to this front line report by Sacha Abramsky.

lördag 13 juni 2009

Cooking for many

I sometimes cook for a dozen or more. It is easier than cooking for one. Mostly I do some kind of vegetarian stew such as a ratatouille or curry. People have asked me for a recipe. They are all prepared in much the same way, the differences being the herbs and spices.

To bring out the best of the flavours, plenty of oil is needed and the stew should stand, half-cooked, for several hours to allow the oil to draw out the flavours of the herbs and spices, which are mostly terpenes of some kind which dissolve in oil but not in water. With the exception of turmeric, do not use powders. Once ground, the flavours soon vanish.

To serve a dozen people you need a 10 litre saucepan. You also need a frying pan.

Depending on what is in season and good value, the ingredients list goes something like this.
  • 3 large onions
  • 3 - 5 cloves garlic
  • 1 kilo mushrooms
  • 5 large courgettes
  • 1 large aubergine
  • 3 peppers
  • Sunflower or corn or soya oil.
For an Italian flavour 3 cartons crushed tomatoes, a tablespoonful of paprika and about 2 tablespoons oregano, fresh if available.

For an Indian flavour use 500 g lentils plus the following herbs and spices
  • Turmeric powder
  • Cumin (Jeera) seeds
  • Fennel seeds
  • Fenugreek (Methi) Preferably leaves, otherwise seeds
  • Coriander seeds
  • Cardamom (Elachi) seeds
  • Cinnamon stick
  • Ginger root
You will need about a desert spoonful of each.

Chop the onions and peppers and fry gently in a frying pan for a few minutes. Cumin and fennel seeds may be added at this stage. Their flavour is brought out if they are well heated but not overheated therefore continue to fry gently. When ready the onions will be translucent. Put the contents of the frying pan into the saucepan.

Wash and dice all the other ingredients and put in the saucepan over a low light, stirring continuously for about 10 minutes. Garlic should be crushed.

For an Indian flavour Wash the lentils and cover with plenty of water. Add turmeric powder and simmer gently until they have disintegrated. Do not use too much turmeric or the taste will be bitter.

Then add the cooked lentils to the saucepan, grind all the other spices to a powder and add to the saucepan. Then simmer for about 20 minutes. Finish with freshly grated ginger root.

For an Italian flavour Add the crushed tomatoes, paprika, and oregano and simmer for 20 minutes.

Leave for a couple of hours for the flavours to infuse and warm before serving.

For 10 portions serve with a kilo of pasta or rice or a large wholemeal loaf.

lördag 6 juni 2009

What a rotten voting system

The ballot papers for the Euro elections were huge. There was a long list of parties, each with its list of candidates. But voters could only put their cross on their party of choice. They could not pick individuals, so it was not possible to spread ones choice across candidates in different parties. I did not vote for the party that was my first choice because I have been unimpressed by the individual at the top of one of the lists.

This is an example of the wrong sort of proportional representation. It gives too much power to the party political power-brokers.

Öppet hav

Göteborg  with Stena Scandinavica
Öppet hav är den sista av fyra romaner av Annika Thor, som handlar om två judiska flickor under andra världskriget. Flickorna som heter Steffi och Nelli, föddes i Wien av rika föräldrar vars familj hade bott i en fin del av Österrikes huvudstad. Hennes mamma var sångerska på operan och deras pappa var läkare. År 1938, när nazisterna invaderade Österrike skickas flickorna på barntransport och hamnade de i Sverige.

Samtidigt skickades deras föräldrar till ett koncentrationsläger. I början bodde de i Teresienstadt där deras dog mamma av tyfus. År 1943 skickas deras pappa till Auschwitz. Därifrån kunde man inte skicka brev och flickorna hörde inte av honom på två år. I Sverige, bodde båda flickorna i början med fiskar-familjer på en ö i skärgården utanför Göteborg. Nelli, den yngsta flickan, bodde med tant Alma och farbror Sigurd i sex år. Steffi bodde med tant Märta och farbror Sigurd Jansson det första året och sedan flyttade hon till Göteborg för att studera på läroverket och sedan på gymnasium. I början fick henne ett rum i en läkarfamiljs fina lägenhet. Familjen hade bott hos Janssons som sommargäster på ön och Steffi hade tyckt mycket om familjens son som heter Sven. När Steffi flyttade till Göteborg blev hon snart kär i Sven. Av denna anledningen hotade läkaren efter några månader att kasta ut henne. Sedan flyttade hon till en arbetsklass familjen i Majorna, en område i Göteborgs utkant vid stadens gräns.

Berättelsen börjar i maj 1945 när kriget har just slutat och hela staden firar freden. Steffi är nu i högsta klassen i skolan och ska snart fylla 18 år. Hon klarar sina examina med berömliga betyg. Steffi möter Sven på slump och de firar freden tillsammans. Känslorna av kärlek kommer starkt tillbaka. Sven kysser henne. Den är inte hennes första kyss men den första på allvar.

För Nelli har livet blivit annorlunda. Hon är nästan tretton år gammal och kan bara komma ihåg sin familj. Hon vet att Mamma är död och pappa kanske också men det verkar inte ha stark betydelse för henne. Även om han lever skulle hon inte känna igen honom. Hennes egen familj består av tant Alma, farbror Sigurd och deras egna två barn som är nästan syskon. Hon tillhör ön och Sverige trots att hon ser annorlunda ut med sitt mörka hår och bruna ögon. Hon är i den högsta klassen på skolan och vill inte fortsätta. Men hennes vackra röst är ett arv från sin moder. På skolavslutningen kommer hon att sjunga den berömd psalmen ”Den blomstertid nu kommer” och som solist ”I denna ljuva sommartid”. Nelli behöver en ny klänning.

Tanterna och barnen åker till Göteborg för att köpa tyget så att tant Alma kan sy den nya klänningen åt Nelli, som väljer ett mycket dyrt tyg med ett mönster av gula rosenknoppar. Tant Alma stämmer med det eftersom hon vet att det kanske blir den sista klänningen hon får göra åt henne. Men när dagen kommer kan Nelli inte sjunga. Hon vill inte sjunga och har ätit krita så att hennes röst ska bli hes. Hon har hört att tant Alma och farbror Sigurd ska skicka henne till ett barnhem nu när kriget är slut och har blivit rädd och arg.

Steffi har bara få vänner. Vera var hennes klasskamrat på ön och efter hon blev gravid flyttade tillbaka till ön och gifte sig med Rikard. Nu har hon två barn. Och framför allt, förstås, Sven. Judith är den judiska flickan som hon kände i Wien för många års sedan. Judith är en troende jude och stolt över sitt judiska ursprung. Hon vill inte bryta judiska lagar till exempel hon vill inte äta fläsk. Däremot vet Steffi inte så mycket om sin religion. Ibland blir Judith chockad av Steffi eftersom det verkar som om hon bry inte sig om judendomen. Judith vill inte fira att kriget är slut. Hennes liv kommer aldrig att bli som vanligt igen. Hennes föräldrar och hennes syster Edith har antagligen dött i ett koncentrationsläger. Hennes enda möjlighet är att åka till Palestina och bor där med sina två bröder. Det är liksom för Steffi men hon bär det på ett annat sätt. Kanske har pappa överlevt. Kanske inte.

Flickorna gör efterforskningar genom judiska församlingen i Göteborg. De fyller i formulär med släktingars uppgifter som skickas till olika länder. Sedan kan de bara vänta på svar. Efter en tid får både Judith och Steffi svar från Polen. ”Ej återfunnen” säger brevet. Judith tror att det bästa är att leta själva.

En månad efter krigets slut kommer ett fartyg från Lűbeck lastad med människor från koncentrationsläger som ska skickas till sjukhuset i Uddevalla. Nästa helgen på lördagen cyklar Judith och Steffi till Uddevalla och tältar utanför staden. På söndagen besöker flickorna sjukhuset och ber om information av sköterskan. Hon letar i registret. Judiths syster Edith är där. Men hon är allvarligt sjuk av tuberkulos. De träffas. På vägen ut träffar de en man som känner Steffis pappa. Mannen säger att han hade försvunnit på marschen från Auschwitz mot Tyskland.

En vecka senare dör Edith. Judith bryter samman och skickas till psykiska sjukhuset. Steffi hälsar på Judith efter en kort tid men Judith är verkligen någon annanstans. Den beslutsamma Judith som hon kände är borta.

I juni börjar arbetar Steffi på sjukhuslaboratoriet. Hon träffar Sven ganska ofta. Ibland dricker de kaffe på något konditori eller går ut på restaurang. En kväll bjuds Steffi till Svens lilla lägenhet. Där samtalar de. Steffi vill att Sven ska ligga med henne. I början är Sven motvillig med till slut gör han det. Steffi vill gifta sig med Sven.

På ön kommer en familj som sommargästar hos tant Alma. Frun är konstnär som heter Carita Borg. Hon tycker mycket om Nelli och vill måla henne, klädd i den gulblommiga klänningen med Caritas lilla pojke i hennes famn. Nelli sitter framför Carita.i många timmar med en docka i famn som föreställer barnet. Nelli får inte ser tavlan. Inte före vernissaget i september kommer hon att titta på den.

Men livet kan inte fortsätta på samma spår. Ett brev kommer från Amerika skrivet av faster Emilie, som erbjuder flickorna att bo med hennes familj. Steffi skulle resa och fortsätta sina studier till läkare. Nelli vill inte flytta från sitt hem och sina vänner. Hon känner sig nästan svensk och älskar sin fosterfamilj. Och Steffi vill inte lämna Nelli ensam. Dessutom älskar hon Sven.

Vad händer? Blir Judith frisk igen? Har pappa överlevt? Flyttar flickorna till Amerika? Gifter Steffi sig med Sven? Läs boken!

Up with Capitalism? Down with Capitalism?

City skyline

Capitalism is a term misused by both its advocates and its opponents. It is a word so vague as so be almost meaningless.

"Capitalism" has become just a generic label loosely applied to relatively uncontrolled systems of econonomic organisation. It is characterised by land enclosure and private appropriation of the rent of land, and systems of credit based on usury, with joint stock companies operating under government legislation which gives them special rights and privileges not available to individuals. There nothing natural about such systems, which in many respects goes against natural law and scripture.

A limited degree of economic freedom emerges through the market mechanism, which leads to a measure of prosperity. But since land is not free, labour is coerced into accepting whatever terms it can obtain, and the end result is a few people get very rich, many become very poor, and whilst those in the middle can live reasonably well, their livelihoods are forever precarious. This leads to all sorts of social tensions as people scramble for what is left over after the big fish have had their fill.

One of the imperatives of such systems is the need for perpetual "growth", but since land and resources are not unlimited, a natural ceiling will ultimately bring this to an end. What then?

People talk as if "Capitalism" and "Socialism", or some blend of the two, are the only possibilities available. There can be few commonly held ideas that are as far from the truth.

onsdag 3 juni 2009

Guide till Oxford

RadcliffeCamera

Oxford ligger vid floden Thames omkring 100 kilometer västerut från London. Staden grundades i Anglo-Saxon tider när den Heliga Frideswide grundade ett kvinnokloster under 700 talet. Hon är fortfarande stadens heliga skyddspatron. Stället valdes på grund av flodens ytlighet och den stora höjd som ligger vid flodens bank. Där kan man gå över floden utan fara.

Efter William erövrade landet år 1066 byggdes en skans på höjden och under 1200 talet flyttade professorer dit från Paris och grundade det berömda universitetet. Ursprungligen var studenterna unga människor som studerade till präst, och de bodde i vanliga hus. Så startade dessa nuvarande instituten. Under medeltiden undervisades bara teologi, filosofi, matematik och medicin på universitetet. Mycket ändrades efter Reformation. Under inbördeskriget besattes instituten av kungen Charles I och han armé. Samtidigt samlades vetenskapsmän som var intresserade av fysik, kemi och astronomi. År 1649 avrättades kungen och sedan fanns det ingen kung i landet. Istället blev Oliver Cromwell ”Lord Protector”. Tiden kallas ”Commonwealth”. Efter Cromwells död år 1658 blev hans son Richard Lord Protector men han valde inte att vara landets ledare och år 1660 kom Charles Is son tillbaka för att bli kung.

Då började Oxfords gyllene tid. Vetenskapsmän grundade den berömda föreningen som heter ”Royal Society”. Medlemmar inkluderade Sir Isaak Newton som kom från Cambridge och många från Oxford: Robert Boyle, Christopher Wren, Robert Hooke och Elias Ashmole, bland annat. Ashmole grunderade Ashmolean Museet som Christopher Wren ritade. Wren ritade också Sheldonian Teatern bredvid. Samtidigt grunderade universitetet Botaniska Trädgården.

Under 1700 talet blev universitetet rikt och många nya byggnader byggdes i barock- stil och ritades av berömda arkitekter. Queen’s College (grundades ursprungligen under 1300 talet), som ritades av Nicholas Hawskmoor och Clarendon Byggnaden, som ritades av John Vanburgh är särskilt imponerande. Clarendons väggar är massiva eftersom byggnaden ursprungligen användes som universitetets tryckeri. Bilden visar Clarendon Byggaden till vänster, Sheldonian Teatern i centrum och Gamla Ashmolean Museet till höger.

Oxford

Till och med 1870 var de flesta docenter i universitetet lärare i teologi och studenterna studerade till präst i engelska kyrkan. Docenter var förbjudna att gifta sig; om docenter ville gifta sig tvingades de att avgå och de brukade bli präst i någon församling. När det blev tillåtet byggdes många stora hus norr om från stadens centrum. Där bodde docenter med sina familjer och många barn. Kvinnor kunde inte bli medlem av något college till förrän 1878 när kvinnocollege Lady Margaret Hall grundades men kvinnor fick inte examen av universitetet förrän år 1920. Nuförtiden kan både män och kvinnor tillhöra alla instituten.

Nuförtiden är staden inte bara en universitetsstad. Redan på 1800-talet fanns det ett förslag att bygga järnvägsverkstäder i staden men universitetet vägrade. Under 1900-talet byggdes den stora Morris bilfabriken. Den blev först en del av British Motor Corporation och sedan köptes sedan av British Leyland. Till slut såldes fabriken till det tyska företaget BMW och biltillverkning forsätter.

UPPLYSNINGAR FÖR BESÖKARE
Man kan åka tåg eller buss från London och resan tar omkring en timma. Man kan se de flesta sevärdheterna genom att promenera i en stor cirkel. Om man kommer fram till Oxford med tåg går man rakt fram genom George Street över Cornmarket till Broad Street. Sedan kan man fortsätta längs Holywell Street (nedan) till High Street. Där ligger Botaniska Trädgården rakt fram.

Holywell Street

Till vänster ligger Magdalen College och bron över Cherwell floden. Där hyres ut särskilda båtar som heter ”punts”. Man styr båtarna med en lång stång utrustad med en krok på änden.

Puntintherain_16_0033

Går du förbi Botaniska Trädgården till höger så kommer du till Christ Church Meadow. Därifrån kan man se den vackra utsikten med alla stadens spiror.

Merton College

Fortsätt rakt fram genom Christ Church Meadow så kom man till floden där roddarlagen tränar i sina strömlinjeformade båtar.

Oxford - University College rowers training

Går man förbi stranden så kommer man fram till St Aldate’s och uppe på backen till höger ligger Christ Church College med sin lilla Domkyrka innanför. Fortsätter man upp St Aldate’s till vägkorsningen så kommer man till ett gammalt torn som heter Carfax Tower som har en klocka som slår fyra gånger i timman. Man kan klättra upp i tornet och få se utsikten över staden.

Till höger ligger den berömda gatan ”High Street”; Queens College ligger till vänster.

Oxford - The High

Om du har lite mer tid eller det regnar så kan du besöka Universitetsmuseet. Det är barn vänligt. Man får röra många av utställningarna och titta på väldiga dinosauriers skelett.

Dinosaur in Oxford University Museum

Om du inte har tid så kan du gå tillbaka till järnvägsstationen som ligger till vänster. Vägen går ner förbi den gamla skansen som förr användes som stadens fängelse och nu är ett lyxigt hotel. Där finns ett centrum för turister och guidade turer av skansen och fängelset.

Oxford - Castle Mound

The Journey East #2

The state of the Catholic Church A few years ago I visited Riga, the capital of Latvia. At 9.30 in the evening, a crowd of young people cam...